什么是投資、資產和資本? ?

我們談論健身房購買或開發、用于業務營運的東西時,就是在談資產與投資。經濟學家非常重視投資,因為投資產生一個經濟體的「資本存量」(capital stock),也就是勞工用來生產商品和提供服務的工具與設備;由此產生的商品和服務就是經濟產出。
 
 什么是投資、資產和資本? ?
 
但是,「投資」、「資產」和「資本」這些名詞可能令人混淆。例如「投資」:財經媒體往往將買賣證券的人稱為「投資人」,也經常緊張兮兮地診斷「投資人的情緒」。這些媒體可能將做長線投資的金融家如巴菲特稱為「投資家」,并將他做短線投資的對手稱為「投機客」。如果有人考慮念大學,則可能會有人告訴他:「教育是你所能做的最佳投資。」
 
 
 
「資產」和「資本」也有令人混淆的各種使用方式。例如在他紅得有道理的著作《二十一世紀資本論》中,皮凱提將資本定義為「個人可以擁有的所有形式的財富」(Pikett,2014)。馬克思主義作家則通常不但賦予「資本」一種會計定義,還視之為一整個剝削體系。「資產」也有多種不同的定義。許多公司視廠房和設備為它們的商業資產。對會計師來說,商業資產通常包括公司銀行帳戶里的現金和顧客應付未付的帳款,而這種資產看來不是商業生產中使用的機器,反而是公司營業的結果。
 
 什么是投資、資產和資本? ?
 
因為這種一詞多義的問題,也因為我們將經常談到這些名詞,我們最好能確定投資、資本和資產在本書中的定義。我們將采用各國統計部門測量國家經濟表現所使用、國際通行的投資定義。這么做有重要的好處:這是標準化的定義,也是深思熟慮的結果,而且與我們常在新聞中看到的數據如GDP直接相關。根據「國家會計圣經」、聯合國的《國民經濟會計制度》,「投資就是生產者取得固定資產或動用資源(金錢、心力、原料),以改善固定資產。」[1]這句話意思稠密,我們來好好解釋一下。
 
 
 
首先是資產的定義。資產是預料將在一段時間內提供好處的經濟資源。[2]如果某家銀行購買了新服務器或新寫字樓,它預期將在一段時間內(肯定超過一年)獲得好處。如果它每季繳電費,則電費支出提供的好處只有三個月。因此,服務器和寫字樓是資產,但銀行使用的電力或支付的電費則不是。
 
 
 
然后是固定資產。所謂的固定資產是指耗費資源所生產出來的資產。一架飛機、一輛汽車或一項藥品專利,全都必須透過生產才會出現(總要有人努力,才能從無到有地創造出東西來)。由此我們可以區分固定資產與金融資產,例如上市公司的股權是一種金融資產,而股權不是生產出來的(印制股票憑證不算是生產)。也就是說,經濟學家談論投資時,講的不是個人理財那種意義上的投資(例如買賣證券)。他們談的是固定資產,他們所講的不包括公司銀行帳戶里的現金那種會計意義上的資產。
 
 
 
第三是動用資源這概念。投資的公司必須從其他地方取得資產,或是承擔一定的成本自己創造出資產,這項資產才算是投資。
 
 
 
最后要講「生產者」一詞。國民經濟賬目測量企業、政府和第三部門的生產,不考慮家庭的生產(例如在家里洗衣服或煮食),因此也不考慮家庭的投資(例如購置洗衣機或爐臺)。這是國民經濟賬目計算經濟產出的方式,也是人們批評GDP統計的原因之一(因為它事關重大,也因為這種計算方式排除了向來由女性主導的一部分經濟活動)。或許有一天,國民經濟賬目中的「生產」將有較寬廣的定義;就我們討論的問題而言,我們相信本書闡述的變化并非僅限于所謂的生產者,也適用于家庭部門。
 
 什么是投資、資產和資本? ?
 
因此,本書討論「投資」時,我們不是講在股市中買賣證券或家庭支付大學學費,而是在講企業、政府或第三部門創造出固定資產(也就是非金融資產)的支出,也就是它們耗費資源創造出一種能長期提供生產服務(productiveservices)的資產。我們將這種長期提供生產服務的固定資產稱為「資本」。因為資本和勞動力均能提供這種生產服務,經濟學家將它們稱為「生產要素」(factors of production)。
 

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